Бертрам Чандлер. Дрейф






Стоя на палубе, молодая дама заметила, как третий помощник вышел из рубки и быстро прошел на край ходового мостика. То, что он нес в руках, было явно винной бутылкой. Сильно размахнувшись, он швырнул бутылку за борт.
Под вечер третий офицер оказался партнером молодой дамы в партии палубного гольфа.
- Кстати, Джимми, - заметила она, - ваши младшие офицеры в некоторых вещах заходят слишком далеко.
- Что вы имеете в виду?
- Пьянство на вахте. Я сама видела, как утром вы выбросили в воду пустую бутылку!
- Именно пустую. Но распили ее не на мостике. Она принадлежала капитану, и в нее было вложено сообщение.
- Как романтично! Пираты? Погребенные сокровища?
- Нет. Всего только дата, время и место, где выбросили бутылку. Мы делаем это для гидрографической службы. Таким путем они собирают сведения для своих карт течений. Если, конечно, им удается когда-нибудь выловить бутылку. Одним словом, дрейф.
- Ах вот что, - разочарованно согласилась дама.


Метеорит упал где-то совсем рядом. Сила удара была столь велика, что их приподняло над землей и отбросило на несколько ярдов в сторону.
Первым пришел в себя Форнесс. Он с трудом поднялся на ноги и заковылял туда, где распростерлось на земле тело девушки. Опустившись рядом с ней на колени, он попытался приподнять ее.
- Мэдж, - закричал он с волнением, - Мэдж, ты жива?
- Да, - ответила та неуверенно. - Мне кажется, да.
Неожиданно до сознания Форнесса дошло, что при слабом свете звезд он не мог бы столь ясно видеть бледное лицо девушки. Невольно он оглянулся туда, куда только что упал метеорит. Небесное тело светилось! И это свечение становилось все более и более ярким, хотя по мере остывания метеорита оно должно было затухать. Вслед за тем оно начало то гаснуть, то вспыхивать с ослепительной яркостью.
Сумасшедшая мысль пронеслась в мозгу Форнесса - вспышки света напоминали знаки азбуки Морзе, хотя он знал, что это бессмыслица, химера.
С каждой пульсацией свет становился все более более невыносимым. Форнесс вынужден был смотреть на него сквозь полусомкнутые веки. Все это сопровождалось непрерывным свистом на высокой ноте - почти на пороге ультразвука.
- Мне это совсем не нравится, - сказал Форнесс.
- Что-то неладное? - спросила она.
- Это, безусловно, не метеорит. Какая-то разновидность снаряда. Может взорваться в любой момент.


Форнесс стоял рядом с инспектором и смотрел на приближающийся вертолет. Луч света из кратера упал на машину, и она засияла, как огромное серебряное насекомое. Медленно и осторожно опускаясь, вертолет приземлился. Форнесс и его спутник направились к новоприбывшим.
- Я инспектор Велш, - представился полицейский офицер, - а это мистер Форнесс. Он видел, как эта штука свалилась с неба.
- Мое имя Браун, - сказал более высокий из двух летчиков, - командир отряда Браун. А это командир эскадрильи Кеннеди. - Он повернулся и направился в сторону кратера.
- Вы видели, как эта вещь приземлилась, мистер Форнесс? Не показалось ли вам, что это была ракета?
- Нет, - медленно ответил Форнесс. - Похоже, что у него нигде нет двигателей. И вело оно себя до тех пор, пока не ударилось о землю, как все метеориты, которые долетают до поверхности земли.
- У нас есть две пары запасных очков, мистер Форнесс. Вам и инспектору лучше надеть их.
Поляроидные очки, безусловно, помогли. Появилась возможность смотреть на ослепительно сверкающее яйцо. Четыре человека перешагнули через кратер и осторожно направились к его центру. Форнесс удивился тому, что не ощущает тепла. Лишь потом он сообразил: за прошедшее после падения время метеорит должен был уже остыть.
- Я бы посоветовал установить полевой телефонный аппарат, инспектор, - пробормотал командир отряда. - Мы собирались использовать наши портативные радиотелефоны, но эта штука глушит всю радиосвязь.
- Полевой телефон, - пробормотал инспектор. - Но зачем?
- Если оно сработает, мы взлетим на воздух, и мир никогда не узнает, что мы сделали, чтобы заслужить наши посмертные медали.
- Каковы ваши намерения, сэр?
- Командир эскадрильи Кеннеди и я останемся здесь. Вертолет сделает еще несколько рейсов - привезет приборы и все остальное. Кстати, мистер Форнесс, как вас найти?
- Скоро кончается мой отпуск. А затем - а море.
- Военный флот?
- Нет, гражданский.
- Ясно. Спасибо, мистер Форнесс. Мы дадим вам знать, если вы нам понадобитесь еще. Постарайтесь не рассказывать о том, что видели.
Полицейская машина подвезла Форнесса до дома его родителей. Его отказ отвечать на вопросы домочадцев поверг всех в изумление. Как если бы он был свидетелем начала дальней ракетной бомбардировки или прибытия первых эшелонов марсиан.


На следующий день Форнесс видел предмет из космоса в последний раз. Он неторопливо ел довольно поздний завтрак, когда появился Велш.
- Лучше поторопитесь одеться, мистер Форнесс, - сказал инспектор. - Там собралось видимо-невидимо. И все они хотят выслушать вас.
...Велш и Форнесс протискивались сквозь толпу из представителей всех трех родов британского оружия и американских воздушных сил. Кратер был свободен, и только три человека в гражданской форме находились в его центре, рядом со странным яйцом. Оно, как успел заметить Форнесс, продолжало светиться и вспыхивать, но, возможно, из-за дневного света не так ярко, как накануне. Казалось, пронзительный свист стал чуть-чуть мягче. Инспектор подошел к самому пожилому из присутствующих, откозырял и доложил:
- Вот мистер Форнесс, сэр.
- О, да. Благодарю вас, инспектор.
Форнесс посмотрел на ученого. Узнал ежик его седых волос, тонкие черты лица. Это было лицо, которое он часто видел на страницах газет и журналов.
- Так, так, мистер Форнесс. Я полагаю, вы видели эту... э... вещь, как она приземлилась?
- Да, сэр.
- С какой стороны она летела?
- С востока, сэр. Я смотрел в это время на Юпитер, и она появилась впервые на несколько градусов ниже этой планеты.
- Астроном-любитель?
- Нет, сэр. Мореход-профессионал.
- Вот как? Теперь...
- Ложись! - закричали в толпе. - Ложись! Что-то начинается!
Уже лежа, Форнесс услышал резкий скрип. Он осторожно поднял голову и посмотрел в сторону яйца. Оно развалилось на четыре аккуратных сегмента. Над центром кратера, медленно расплываясь, повис белый дымок. Моряк вскочил на ноги и заглянул внутрь открывшегося снаряда. Там поблескивало что-то металлическое и лежали листки, похожие на бумагу. Один из ученых уже перебирал эти странные сокровища. Повернувшись к Форнессу, он протянул ему руку. На раскрытой ладони лежали золотые диски.
- Монеты! - восклицал он. - Монеты! Смотрите!
Взяв один золотой, Форнесс начал с любопытством его разглядывать. На одной стороне была изображена голова человека в шлеме, а на другой дирема - галера с двумя рядами весел.
- Греческая? - пробормотал он. - Но... - Ученый оттолкнул его в сторону.
- Джентльмены!
Форнесс и три ученых разом повернулись на голос. Это было какое-то, по-видимому, очень важное лицо. Черная шляпа и строгое пальто выглядели как униформа, а на портфеле был вытиснен государственный герб.
- Джентльмены! - повторил он снова. - Я требую, чтобы эти... вещественные доказательства были немедленно доставлены в Уайтхолл. - Он посмотрел на Форнесса. - Я также вынужден потребовать, чтобы все лица, особо на то не уполномоченные, покинули это место.
...Остаток своего отпуска Форнесс проводил за ежедневным просмотром всех газет и журналов. Он хотел узнать что-нибудь еще о таинственном космическом снаряде. Пресса молчала. Вечерами в баре "Роза и Корона" он пытался выудить что-нибудь из инспектора Велша насчет странного снаряда. Но инспектор знал не больше его самого, кроме того, что все это дело перешло из ведения инженеров в руки экспертов-языковедов.


Стоя на палубе, профессор заметил, как третий помощник капитана вышел из рубки и быстро прошел на край ходового мостика. То, что он нес в руках, было явно винной бутылкой. Сильно размахнувшись, он швырнул бутылку за борт.
Под вечер капитан оказался партнером профессора в партии палубного гольфа.
- Кстати, капитан, - заметил археолог, - ваши младшие офицеры в некоторых вещах заходят слишком далеко.
- Что вы имеете в виду?
- Пьянство на вахте. Я сам видел, как утром третий офицер выбросил в воду пустую бутылку!
- Именно пустую. Но распили ее не на мостике. Это была, если хотите, одна из моих бутылок. В нее было вложено сообщение.
- Как романтично! Пираты? Погребенные сокровища?
- Нет, профессор. Всего только дата, время и место, где выбросили бутылку. Мы делаем это для гидрографической службы. Таким путем они собирают сведения для своих карт течений. Если, конечно, им удастся когда-нибудь выловить бутылку. Одним словом, Дрейф.
- Ах вот что, - разочарованно согласился профессор.


- Знаете, я вспоминаю об одном довольно странном происшествии. Вы, если не ошибаюсь, причастны к тому, что произошло около авиационной базы в Вэйнхеме, года два назад?
Археолог молчал.
- Около Вэйнхема, - медленно повторил капитан. - Не было ли это чем-то вроде управляемого снаряда из космоса?
- Прошу прощения, но я не имею права ничего рассказывать.
- Пойдемте в мою каюту, - сказал капитан, - и попробуем опорожнить другую бутылку. А я тем временем покажу вам кое-что любопытное.
Усадив гостя, он открыл погребок, извлек оттуда бутылку и налил два бокала. Затем подошел к письменному столу, выдвинул ящик и извлек блестящий предмет.
- Вам приходилось видеть нечто подобное? - спросил он археолога.
Ученый взглянул на монету - на голову в шлеме, дирему.
- Откуда вы ее достали?
- Я видел, как упал снаряд. Затем я был около него. А когда он раскрылся, внутри оказались бумаги и монеты. Один золотой я машинально сунул в карман. Потом меня быстро выставили оттуда. Чем все это кончилось, до сих пор не знаю.
- Не знали и они сами, - засмеялся археолог. - Пока не догадались пригласить тех, кто больше занимается прошлым, чем будущим. О, это было чертовски трудно! Я должен был пятиться назад даже от сравнительно недавней Греции Гомера. Мне пришлось забраться в эпоху абсолютного варварства.
Он взял монету в левую руку и показал пальцем по ее окружности.
- Знаете, что здесь сказано? "Республика Атлантида, год тысяча триста четырнадцатый".
- А как с бумагами? С теми, что были внутри этой штуковины.
- Вы мне об этом уже рассказали сами, мистер Форнесс.
- Я? Вам?
- Да. Дата, время, место. Затем обещание награды тому, кто без промедления доставит их в форт Анахреон. И целая куча сообщений совсем выше моего понимания, относительно эфирных течений. Если бы вы только знали, как сходили с ума физики. Вот была картина!
- Ну, а что там говорилось о трассе космического корабля? - настаивал Форнесс.
- Дайте мне только вспомнить - Атланта... направление от Сол-3 к Проциону-4.
Форнесс наполнил пустые бокалы.
- Да, винные бутылки, пожалуй, попроще и подешевле, - немного помедлив, сказал он. - И не требуется столь длительного срока, чтобы попасть к месту своего назначения.
Бертрам Чандлер. Дрейф